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Contaminación de las aguas.-

La contaminación provocada por el hombre actúa sobre suelo, aire y agua, pero es esta última la que recibe la polución directamente por la acción humana y también, indirectamente, como cuerpo receptor de la contaminación que no retienen el suelo y el aire.

El problema de la contaminación del agua es, tal vez, el más acuciante entre los diversos aspectos de la degradación ambiental producto de la actividad humana.

Es bien conocida la crisis del agua que afecta tanto a los países desarrollados como a los más pobres.

Dentro de todos los problemas ambientales el de la contaminación del agua es uno de los más conocidos en cuanto a sus formas y consecuencias.

Se han estudiado muy bien la naturaleza de los contaminantes y como actúan biológicamente.

Se han buscado y encontrado soluciones eficaces en los planos técnicos y económicos.

El tema de la contaminación del agua es mas complicado que el de la contaminación atmosférica porque muchas sustancias son las que pueden disolverse en el agua y aparecer consecuentemente en lugares muy distantes de sus puntos de emisión, recayendo sus efectos sobre innumerables organismos, llegando sus efectos inclusive hasta el mar costero y también al pelágico (distante de la costa).

El oxígeno disuelto en el agua es relativamente escaso, no como en la atmósfera donde generalmente se mantiene la proporción cercana a la normal.

El oxígeno es por supuesto un factor limitante para la vida de la mayor parte de los organismos, tanto de agua dulce como de agua salada

Los contenidos de oxígeno en el agua varían con la temperatura y disminuyen al aumentar la misma.

En el agua de mar el contenido de oxígeno disuelto es menor que en el agua dulce a igual temperatura. También decrece la tasa de oxígeno en las profundidades marinas. Un caso notable es el del mar Negro donde a partir de los 200 m de profundidad sus aguas carecen totalmente de oxígeno.

A una temperatura de 15 ºC un litro agua dulce a presión normal contiene 7,15 cm3 de O2 disuelto, en saturación, (o 9,76 mg). En las mismas condiciones un litro de agua de mar con 20% de sal, contiene unos 5,79 cm3.

La poca cantidad de O2 presente en el agua hace que los animales acuáticos realicen una actividad respiratoria muy intensa para poder extraer del agua el oxígeno que necesitan para vivir. O sea que deben procesar gran cantidad de agua a través de sus branquias, aumentando las posibilidades de absorber los agentes químicos contaminantes.

Asimismo puede faltarles el oxígeno si las aguas aumentan de manera muy notable la temperatura.

Al contrario que en la atmósfera, donde las temperaturas cambian muy notablemente a lo largo del día, en las aguas continentales y marinas esas fluctuaciones son mínimas a través de las estaciones del año y también en periodos de corta duración.

Las propiedades físicas del agua son las que permiten acotar estrechamente las variaciones de temperatura. Estas propiedades son su alto calor específico, sus altos calores latentes de fusión y de evaporación y su densidad máxima que se produce a 4 ºC.

El calor específico es la cantidad de calor (en calorías, cal) que se debe entregar a un gramo de agua para incrementar su temperatura en un grado centígrado., Su valor es 1 cal/g ºC a presión atmosférica normal. Los calores latentes son las cantidades de calor que deben entregarse para producir un cambio de estado del agua. Esto es para fundirla si está en estado sólido (hielo) o para pasarla del estado líquido al de vapor. A la presión atmosférica normal estos valores son, respectivamente de 80 cal/g y de 540 cal/g.

La densidad máxima a 4 ºC es la propiedad que permite la vida acuática cuando la temperatura atmosférica baja de los 0 ºC. Por esto es que los espejos de agua comienzan a helarse por su superficie libre.

Los animales acuáticos están adaptados a estas condiciones de estabilidad térmica del medio acuoso y, por tanto, aún variaciones de unos pocos grados pueden ser severos limitantes para su vida.

Las centrales eléctricas que toman agua de los ríos para su refrigeración, y luego la devuelven mas caliente al curso de agua, son el ejemplo de polución térmica actualmente más importante.

Distintas formas de contaminación de la hidrosfera.-

1) Contaminación biológica.-

Las sustancias contaminantes, ya sean sólidas, líquidas o gaseosas, son casi todas capaces de causar polución de las aguas.

Esto nos da idea de la extensión del problema, el cual está relacionado con el grado de solubilidad de las sustancias. De todas formas también hay sustancias que, a pesar de ser poco o nada solubles en agua, como los hidrocarburos o los pesticidas organoclorados, afectan sin embargo a las biocenosis acuáticas.

En el caso de la contaminación biológica, la misma es causada por microorganismos y materiales orgánicos fermentables.

Esta contaminación se da principalmente por el vertido en ríos y lagos de efluentes urbanos o industriales, como ser aguas fecales, de industrias del papel o del azúcar, etc.

Como resultado de esto se pueden producir contaminaciones bacterianas con graves consecuencias para la salud.

Gastroenteritis, hepatitis virales, infecciones por bacterias coli, cólera, tifus, disentería y otras son ejemplo de enfermedades causadas por la polución biológica.

La dilución en las aguas de los efluentes urbanos facilita enormemente la reproducción de los agentes patógenos, los cuales no existirían o su presencia sería mínima y posiblemente inocua.

Los riesgos se presentan tanto para los consumidores del agua como bebida así como para quienes la utilizan para esparcimiento o para los consumidores de moluscos y mariscos.

El efecto tan mentado del poder antibiótico del mar en verdad se da dentro de límites muy acotados y no puede ser usado para justificar comportamientos irresponsables en el vertido de los efluentes.

Así es frecuente la contaminación de las riberas marinas por el vertido de aguas cloacales y/o industriales de las ciudades costeras. Este problema se agudiza si se produce en lugares de mar de aguas mas tranquilas como ensenadas y bahías.

Para medir la polución orgánica del agua se utiliza lo que se llama demanda biológica de oxígeno en cinco días (DBO5). Indica la cantidad de oxígeno que precisan los microorganismos para degradar y mineralizar completamente todas las sustancias orgánicas que se encuentran en una muestra de agua que se ha tomado bajo estudio.

2) Contaminación química.-

Es la polución causada por sustancias de origen mineral volcados al agua proveniente de actividades tales como la agricultura, con nitratos, fosfatos y otros fertilizantes y por residuos de industrias como por ejemplo la metalúrgica.

2.1) Metales pesados.-

Plomo, cobre, zinc, cromo, níquel, cadmio y mercurio se encuentran entre los que presentan las mas grandes amenazas en la contaminación por minerales.

Aquí ocupa un lugar preponderante el mercurio, debido a la alta toxicidad de varios de sus derivados y al empleo creciente de los mismos

No se puede dejar de mencionar el tristemente célebre caso de la Bahía de Minamata (Japón, 1956). Murieron 43 personas y varios cientos sufrieron distintos grados de envenenamiento por causa de los residuos de mercurio presentes en los efluentes de una fábrica de acetaldehído que usaba sales de mercurio como catalizadores.

2.2) Compuestos.-

Las actividades agrícolas e industriales son fuente de compuestos inorgánicos presentes en distintas sales minerales. Compuestos de cianuro y de arsénico son particularmente dañinos por su extrema toxicidad.

La industria papelera vierte sulfitos de carácter muy peligroso.

Estos compuestos tienen una acción biocida importante y además provocan disminución en la concentración del oxígeno disuelto en las aguas.

2.3) Nitratos y fosfatos.-

Los nitratos provienen principalmente de las emisiones de los motores de combustión interna en las ciudades y, principalmente, de los compuestos nitrogenados usados como abonos en el campo.

Los fosfatos están presentes en los compuestos utilizados en la agricultura y en los detergentes de uso doméstico.

El fósforo es un factor limitante en los medios lacustres y oceánicos pues los fosfatos disueltos  son naturalmente escasos en los mismos.

Aunque en las plantas depuradoras se trate de minimizar la cantidad de fosfatos, consideraciones de orden económico hacen que sólo se disminuya un 80% su presencia en el agua tratada. Así persiste el riesgo de la eutrofización de lagos naturales o artificiales.

2.4) Hidrocarburos.-

La polución por hidrocarburos en el agua es la mas importante causada actualmente por el hombre.

La extracción, transporte y refinado del petróleo son causas de esta polución.

La limpieza de los tanques de los buques petroleros en zonas legalmente autorizadas es de tremendo impacto oceanográfico. Las consecuencias de esta práctica se agudizan en los estuarios y en los mares cerrados.

Los choques, naufragios y pérdidas de los petroleros son causas accidentales de polución, así como también los accidentes en las explotaciones off-shore

Las aguas continentales sufren también la contaminación por hidrocarburos provocados por los vertidos de las refinerías, vaciado del aceite de los automotores, las pérdidas en los tanques enterrados de las estaciones de servicio tanto de nafta como de gas oil. Particularmente las naftas se infiltran con una velocidad siete veces superior a la del agua en las napas subterráneas siendo causa de una contaminación del agua potable que, en una proporción superior a 1 ppb (una parte por billón) ya la inhabilita para el consumo humano.

3) Sustancias orgánicas de síntesis.-

3.1) Detergentes.-

Los detergentes para uso en el hogar tienen todos propiedades tensioactivas al tener tripolifosfato de sodio o pirofosfato tetrasódico. También contienen perfumes, “blanqueadores”, persulfatos y perboratos, todos de una toxicidad apreciable para los organismos acuáticos.

Los detergentes mas usados son los aniónicos por ser menos tóxicos. Son alquilbenceno sulfonados.

Durante mucho tiempo se empleó el tetrapropileno benceno sulfonado (TBS) que no es biodegradable.

Luego comenzaron a usarse los detergentes biodegradables, alquilsulfonados lineales (LAS), los cuales son actualmente los únicos permitidos.

3.2) Pesticidas.-

Las aguas marinas y continentales sufren también la contaminación debida a los residuos de la fabricación de pesticidas y al empleo de estos productos en forma muchas veces masiva por fumigaciones las cuales son frecuentemente realizadas desde aviones.

Así se aplican estos productos a gran escala esparciéndolos sobre lagos, embalses zonas forestales y muchas veces en lugares donde se busca la erradicación de insectos como los mosquitos.

Los suelos reciben sobre su superficie las sustancias tóxicas que luego, por percolación van pasando a las napas freáticas o arrastradas a los cursos fluviales.

Gran parte de las materias tóxicas quedan volatilizadas en la atmósfera y son absorbidas por las partículas sólidas arrastradas por los vientos

Por medio de las corrientes estratosféricas los pesticidas pueden diseminarse a escala planetaria y caer nuevamente en tierras y mares arrastrados por las lluvias. Las corrientes marinas completan el ciclo del transporte de los pesticidas a todo sitio.

Así se explica que en lugares que no han sido nunca tratados con esas sustancias las mismas aparecen al analizarse las nieves de las altas cumbres o al investigar y encontrar en la mayoría de los vertebrados de la Antártica contaminación por sustancias tales como DDT, dieldrin, lindano y heptacloroepóxido.

Los ríos son los principales receptores de la contaminación por pesticidas y sus aguas llevan hasta los mares la mayor cantidad de la contaminación que por estas sustancias los mismos reciben.

Los organoclorados son elementos no solubles en el agua y permanecen en suspensión. Sin embargo se encontraron residuos de ellos en los organismos marinos.

Una acción secundaria de la polución por hidrocarburos en el mar parece ser la de promover la dispersión de los organoclorados junto con los hidrocarburos ya que los mismos los solubilizan y los llevan consigo arrastrados por las corrientes marinas.

Los ecosistemas límnicos también sufren la polución debida a insecticidas y herbicidas que presentan una creciente concentración de estas sustancias en las cadenas tróficas.

3.3) Policlorobifenilos.- (PCBs)

Son agentes plastificantes con una estructura molecular próxima a la del DDT.

Son empleados en la industria del plástico, en la impregnación de aislantes de los cables eléctricos, en los aceites de transformadores eléctricos, en los aceites de corte para metales y en los insecticidas clorados.

La combustión incompleta de plásticos a cielo abierto o en incineradores de baja calidad propende a su dispersión en la biosfera.

La polución de las aguas por los PCBs es de tanta importancia y extensión como la de los insecticidas organoclorados.

Análisis efectuados a aves como los petreles que pasan la mayor parte de su vida en alta mar y sólo llegan a tierra en la época de reproducción dan como resultado la presencia de contaminación por PCBs, lo cual demuestra que los océanos se hallan contaminados por estas sustancias en toda su extensión.

3.4) Otras sustancias orgánicas de síntesis.-

Son numerosas estas sustancias contaminantes que se encuentran en las aguas. Los plásticos son un ejemplo de contaminación distribuida en el medio marino al encontrarse trozos de plástico flotando en alta mar y aún los sitios mas escondidos.

Fenoles y cresoles son también peligrosos agentes contaminantes por su alta toxicidad.

4) Alteraciones físicas de la hidrosfera.-

Hay polución del tipo físico que atenta contra la integridad de las aguas continentales.

En efecto, muchos sistemas de marismas, zonas encharcadas y de afloramiento de aguas freáticas son “saneadas” por el hombre. Así disminuyen notablemente sus superficies con la consiguiente desaparición de los ecosistemas que en ellas pudieran desarrollarse.

Es sabido que lagunas y lagos están condenados naturalmente a desaparecer, en el transcurso de tiempos excesivamente extensos a escala humana, por efecto de la colmatación. Sin embargo este efecto puede ser potenciado y llegar a ser rápidamente notable por el vertido de materiales minerales sólidos insolubles. Los residuos de la explotación de minas y canteras que de manera aluvional o de arcillas son vertidos a los cursos fluviales son responsables de este efecto al cual se suma que los mismos pueden llegar a formar una película que impide el desarrollo de la cobertura biológica natural.

5) Polución térmica.-

La producción de electricidad por medio de centrales térmicas tanto las que queman combustibles fósiles como las que funcionan con energía nuclear toman el agua para la refrigeración y, consecuentemente, la devuelven al medio natural a mayor temperatura. En este aspecto las centrales nucleares causan mayor efecto al ser de rendimiento termodinámico inferior al de las centrales convencionales. En efecto, una central convencional tiene un rendimiento de un 45% mientras que una atómica de un 30 %. Casi todo el resto de la energía aportada por los combustibles (fósil o nuclear) casi un 55% en un caso y un 70% en el otro, es derivada al sistema de enfriamiento por medio del cual se elimina en forma de calor cedido al agua.

Industrias como la metalúrgica también son responsables de este tipo de polución de las aguas.

La temperatura de las aguas puede aumentar de manara tal que haga imposible la vida animal en el entorno de los sitios donde se descarga el agua de refrigeración. Esto se agudiza en ríos donde de encuentran instaladas una serie de centrales térmicas a lo largo de su curso.

Consecuencias de la contaminación del agua sobre el ambiente acuático.-

1) Sustancias orgánicas

Conviene separar las aguas según sean aguas en movimiento (facies lótica)  o aguas en reposo (facies léntica). Entre las primeras se encuentran les aguas corrientes como la de los ríos y entre las segundas los lagos, lagunas y similares de aguas embalsadas.

Así según una u otra la contaminación presenta consecuencias de distintas características.

1.1) Sobre aguas en movimiento.-

Las aguas en movimiento continuo dan una cierta seguridad en cuanto a la homogeneidad del medio tanto de sus factores físicos y químicos como en la distribución de los contaminantes.

El vertido de un contaminante en aguas corrientes provoca la aparición de cuatro zonas definidas en el curso de agua. La primera aparece en la zona del vertido donde el contaminante se mezcla con el agua dando una zona de degradación. La segunda es la zona de descomposición, donde hongos y bacterias aeróbicas primero y anaeróbicas después descomponen la materia orgánica contaminante. Si la condiciones son tales que la DBO es tal que hace desaparecer todo el oxígeno disuelto en las aguas tendremos esta segunda zona transformada en una zona séptica donde se forman compuestos reductores. Mas abajo del curso se llega a la zona donde la depuración hace que se vayan recuperando las características originales de las aguas. Es la zona de depuración. Continuando aguas abajo, donde las aguas recuperaron sus características originales se está en la zona de aguas normales.

La contaminación con sustancias orgánicas produce un aumento de grandes proporciones del número de bacterias que podrían hallare presentes, como las patógenas. Asimismo parecerán otras bacterias y hongos que son los encargados de descomponer las sustancias orgánicas transformándolas en compuestos minerales. A medida que esta flora microbiana degrada los contaminantes orgánicos va disminuyendo su presencia aguas abajo del punto de vertido en concordancia con la disminución de la contaminación.

Hay distintas variedades de bacterias cada una de las cuales se especializa en degradar distintas sustancias. Así algunas degradan los lípidos el almidón o las proteínas, mientras que otras se encargan de los productos de descomposición de esas sustancias.

Hay bacterias anaeróbicas (no necesitan oxígeno) que producen metano al degradar sustancias hidrocarbonadas. También en aguas con poco o nada de oxígeno aparecen las sulfobacterias que son las encargadas de reducir los sulfatos a sulfuros con desprendimiento de ácido sulfídrico (SH2), gas de olor desagradable muy característico.

En aguas contaminadas con sustancias ricas en hidratos de carbono aparecen bacterias que se desarrollan formando grandes colonias de aspecto filamentoso y gelatinoso visibles a simple vista. Las industrias lácteas y azucareras son las que producen los contaminantes en los cuales se desarrollan estas bacterias.

Aparte de las bacterias citadas y de otras mas, los hongos también se presentan en aguas con alto contenido de materia orgánica fermentable. Hay varias especias que actúan en distintas circunstancias. Los hongos demandan gran cantidad de oxígeno para su tarea de degradación

También aparecen protozoarios y algas como consecuencia de la presencia bacteriana y de los productos generados por su acción degradante de la materia orgánica.

En la zona séptica, no pueden desarrollarse peces ni invertebrados. En cambio allí proliferan organismos animales adaptados a esas condiciones de presencia elevada de materia orgánica fermentable y de falta total de oxígeno. En los limos sedimentarios en la zona de vertido se encuentran larvas de ciertos insectos y animales adaptados al medio.

Cuando el poder autodepurador del medio concluyó su acción, el mismo vuelve a recuperar sus condiciones normales y las especies autóctonas.

1.2) Sobre aguas embalsadas.-

Los medios lénticos o de aguas embalsadas como lagos, marismas, etc., se caracterizan porque sus aguas se mueven muy lentamente en relación al volumen de las mismas.

Esto implica que la renovación y la oxigenación de estas aguas se realizan de manera también lenta. Los afluentes de estos sistemas producen la renovación total de sus aguas a lo largo de muchos años. Incluso hay espejos de agua sin afluentes que dependen sólo de la evaporación y de las lluvias para renovarse.

El constante arrastre de materiales hacia los lagos llevados por sus afluentes producto de la erosión de sus cursos y de la cuenca lacustre en general, mas el avance y multiplicación de los organismos que se desarrollan en los mismos, principalmente los vegetales, va produciendo la colmatación de estos sistemas acuíferos.

El aumento de los organismos que se multiplican en un lago son producto de la eutrofización de sus aguas, es decir del aumento de la fertilidad de las mismas por la continua recepción de nutrientes que alimentan el desarrollo del fitoplancton y de las plantas acuáticas.

Así va aumentando la sedimentación que lleva a la colmatación y finalmente a la desaparición del del lago.

La mayoría de los lagos actuales se formaron, al ir retirándose los hielos de las eras glaciares.

En su etapa de lagos jóvenes presentan una profundidad generalmente importante, contienen pocos nutrientes y sólo son capaces de albergar una biomasa vegetal mínima siendo, consecuentemente, muy baja su productividad.

Con el correr del tiempo, el arrastre erosivo lleva sales minerales a las aguas y los terrenos aledaños van ganando en estabilidad gracias al desarrollo y crecimiento de la vegetación.

Este proceso lleva a un gradual aumento en la productividad del lago lo cual favorece el desarrollo y la diversificación de su biocenosis.

El ecosistema lacustre llega a un periodo de estabilización de su cuenca que puede durar muchísimo tiempo (centenas de miles de años). El material aportado es consumido por su producción biológica con una gran biomasa vegetal y animal. Es un lago maduro.

Los sedimentos de todo este proceso se van acumulando durante el periodo de estabilización produciendo una lenta pero constante disminución de la profundidad del lago.

En un lago maduro durante la estación cálida se produce una estratificación de sus aguas, siendo las superiores mas templadas y las profundas mas frías.

La disminución de la profundidad hace que, a partir de cierto límite, esta estratificación no se pueda producir mas, aumentando por lo tanto las partes sumergidas en capacidad de ser colonizadas por las plantas. La disminución de profundidad lleva también a que el viento produzca la homogenización de la temperatura de las aguas. Se incrementa el desarrollo vegetal acuático y también avanza la vegetación costera.

Por fin este proceso lleva a la transformación del lago en una zona pantanosa.

El vertido de grandes cantidades de materia orgánica por parte del hombre agiliza notablemente el efecto de eutrofización de lagos y mares cerrados.

Las modificaciones producidas por este proceso causa grandes alteraciones en la zoocenocis de los lagos. Así la disminución del oxígeno en las zonas profundas produce la desaparición de los salmónidos que son propios de aguas frescas y bien oxigenadas. Estos son suplantados por otras especies que se desarrollan mejor al ser herbívoras y aprovechan el aumento de materia vegetal.

La última fase del proceso de eutrofización llevan a grandes aumentos de la fauna del fitoplancton lo cual sobrecargará aún mas al sistema con materia orgánica. Finalmente se llegará a un estado séptico similar al descripto en el caso de un curso de agua sobrecargado de materia orgánica contaminante.

2) Contaminación química.-

El fitoplancton y las macrofitas (algas) son afectados en diferente forma por los contaminantes químicos. Muchos pesticidas y los herbicidas son tóxicos para el fitoplancton, mientras que las sales de cobre y los cromatos matan a las algas.

La disminución de la productividad primaria de las aguas marinas continentales es preocupante debido al efecto de insecticidas organoclorados y de otros pesticidas ya que esta productividad es la base de la alimentación de organismos superiores de los cuales también se alimenta el hombre.

Vertebrados e invertebrados de aguas dulces y saladas son víctimas de muchos productos químicos vertidos por las industrias. La flora microbiana es muy sensible a los detergentes sintéticos. Los efectos sobre las bacterias anaeróbicas son causa de problemas en el tratamiento de los efluentes en las plantas depuradoras

Los peces son muy sensibles a ciertos contaminantes, lo cual lleva a utilizarlos como test biológicos para medir los grados de polución de las aguas.

Los pesticidas son unos de los contaminantes que presentan mayor toxicidad para peces e invertebrados de mares y lagos, siendo, generalmente de mayor efecto que herbicidas y fungicidas.

3) Hidrocarburos.-

El empetrolado de las aves marinas por los derrames son las consecuencias mas conocidas de la contaminación por hidrocarburos.

Los estudios realizados luego de grandes derrames de petróleo en el mar como el del Torrey-Canyon, demostraron el efecto nefasto de los mismos sobre el  plancton, así como sobre los huevos de sardina y los alevines los cuales disminuyeron notablemente en la zona del desastre ecológico.

Los detergentes usados para dispersar y emulsionar el petróleo en al agua marina y para limpiar las costas son también muy nocivos para lapas, mejillones y, en general, para todos los moluscos de la zona tratada. Los peces también desaparecieron en las zonas litorales.

Quedan por ver los efectos acumulativos que estos productos pueden tener sobre la fauna de los sedimentos donde se han depositado.

La acción bacteriana se lleva a cabo luego de la evaporación de las partes mas volátiles del petróleo y da como resultado la producción de sustancias de toxicidad poco conocida.

Al tiempo del accionar bacteriano los residuos se aglomeran formando nódulos bituminosos, de contenidos muy tóxicos, que sobrenadan la superficie marina.

Hay peces, eslabón esencial en la cadena trófica, que los ingieren y traspasan la toxicidad de estas sustancias a las cadenas alimenticias que finalizan en el hombre.

Los detergentes deben ser entonces usados con suma precaución en los medios marinos.

4) Pesticidas.-

La polución por insecticidas causan grandes daños en las biocenosis límnicas y litorales. Los invertebrados de agua dulce, la fauna litoral y los peces son las principales víctimas de este tipo de contaminación.

DDT, aldrin, clordano, heptacloro, dieldrin y lindano que se usan para combatir insectos tienen dosis de aplicación que exceden en mucho las concentraciones letales para varios tipos de invertebrados.

Por otra parte muchos pesticidas tienen la propiedad de ingresar en la cadena trófica.

También la absorción directa de estas sustancias en moluscos y sobre todo en peces, toleran altas dosis en sus organismos y se suma a la acumulación vía alimentación. Luego, al ser consumidos traspasan al hombre la carga tóxica de sus tejidos.

Las aves que se alimentan de peces han sido severamente afectadas con la consiguiente disminución en las cantidades de las mismas.

5) Mercurio.-

El mercurio presente en la biosfera por causas naturales proviene de las erupciones volcánicas y de la lixiviación de las rocas de superficie erosionadas por acción de las aguas que lo llevan a ríos y mares.

El ciclo bioquímico del mercurio es principalmente sedimentario aún cuando se realiza entre la litosfera, la atmósfera y la hidrosfera.

Ciertas bacterias presentes en los sedimentos son esenciales en el ciclo del mercurio. Son las encargadas de transformarlo de su estado mineral al de metil-mercurio, CH3Hg+, y después al de dimetil-mercurio, (CH3)2Hg que es muy volátil y pasa a la atmósfera

El metil-mercurio  queda en el agua y pasa a las cadenas alimenticias, siendo tomado primero por el fitoplanctos y después por los diversos consumidores del ecosistema. Al morir las plantas o los animales vuelve a los sedimentos y recomienza su ciclo.

Naturalmente el mercurio se encuentra en la atmósfera no contaminada en fase gaseosa y en proporciones de 0,002 ppb (partes por billón)

En las aguas de mar o en las continentales la proporción es de 1ppb.

Al ser los compuestos de mercurio muy poco biodegradables se concentran en los tejidos de los seres vivos. Así, por ejemplo las algas pueden presentar acumulaciones de 100 ppb y los atunes, que son los peces que están entre los que mas lo acumulan, en proporciones de 120 ppb. Pero, si bien en condiciones naturales existen organismos capaces de acumular grandes proporciones de mercurio, no por ello deja de tener importancia la contaminación derivada del accionar humano.

Distintos estudios dieron como resultado que el vertido a la hidrosfera de mercurio en forma orgánica o mineral deviene siempre en su transformación en metil-mercurio que se acumula en los tejidos vivos contaminándolos.

El clásico ejemplo es el de la contaminación de las aguas de la bahía de Minamata en Japón. Los habitantes ribereños consumían los peces y moluscos que pescaban en esa bahía. Estas personas resultaron afectadas de una enfermedad que no era contagiosa y que les provocaba transtornos a su sistema nervioso central con manifestaciones tales como disminución del campo visual, problemas de audición, dificultad en el habla, pérdida de razonamiento, temblores y otros. Los que no murieron mantuvieron los problemas descritos de forma permanente.

El metil-mercurio se acumula velozmente en las cadenas tróficas y, si bien en la Bahía de Minamata la proporción de mercurio en las aguas no excedieron nunca de 0,01 ppb, en algunos peces se detectaron concentraciones de 50 ppm, es decir 500.000 veces mas.

Este problema no se circunscribió a ese lugar de Japón, en diversas partes del mundo hay zonas costeras y lagos contaminados por mercurio.

Esto provocó que en muchos casos debiera prohibirse la pesca y comercialización de pescados.

En esos sitios se complementó el accionar preventivo con normas que limitaban severamente el vertido de mercurio y metil-mercurio. Así en muchos sitios se prohibió el uso de acetato de fenil-mercurio por la industria papelera y de fungicidas de aquil-mercurio en la agricultura. Las industrias químicas productoras de cloro afinaron sus procesos y disminuyeron el vertido de mercurio de unos 200 gramos al día a 100 gramos/año por cada tonelada de cloro producida.

La contaminación de las aguas por mercurio es un ejemplo de que, si bien muchos organismos son útiles para la biodegradación de los contaminantes, a veces los mismos producen efectos desfavorables.


Glosario.-

Antibiótico: inhibidor de la vida.

Biocenosis: “cavidades” o nichos de vida (Bio, vida; cenosis, cavidad)

Biocida: que da muerte

Colmatación: proceso de relleno con sedimentos

Cresoles: presente en el alquitrán de hulla. Antiséptico.

Eutrofización: incremento en la fertilidad de las aguas.

Factor limitante:  factor que condiciona la existencia de los organismos vivientes.

Fenoles: sustancias derivadas de hidrocarburos aromáticos. Presente en el alquitrán de hulla. Antiséptico

Fitocenosis: nichos vegetales

Fitoplancton: fito (planta) y  plancton (que flotante). Compueto por distintas categorías del grupo de las algas.

Hidrosfera: conjunto de las partes líquidas de la esfera terrestre.

Límnica/co: relativo a los lagos.

Lixiviación: proceso por el cual un disolvente extrae la parte soluble de una sustancia compleja.

Marisma: terreno bajo y pantanoso inundado por aguas marinas.

Percolado: colado o filtrado.

Trófica/co: perteneciente o relativo a la nutrición de los tejidos. Trophos (gr.): alimentarse:

Zoocenosis: nichos animales

Contaminación de aguas - Normativa Nacional de Aplicación (Parcial).-

Leyes.-

* 13.577 Ley de Obras Sanitarias

* 18.590

Aprobación del tratado de la cuenca del Plata

* 20.645

Río de la Plata y su frente marítimo, suscripto entre la República Argentina y la República Oriental del Uruguay

* 21.172

Fluoración de las aguas potables

* 21.947

Aprueba el Convenio sobre prevención de la contaminación del mar 

* 22.190

Prevención contra la contaminación por agentes contaminantes provenientes de los buques y artefactos navales.

* 23.615

Crea el Consejo Federal de Agua Potable y Saneamiento (CoFAPYS)

* 23.829

Aprueba el Convenio de Cooperación Argentina y Uruguay  Contra Incidentes de Contaminación del agua 

* 23.879

Impacto ambiental de obras hidráulicas con aprovechamiento energético

* 23.919

Aprueba la Convención Relativa a los Humedales de importancia Internacional 

* 24.051

Residuos peligrosos

* 24.583

Creación del Ente Nacional de Obras Hídricas de Saneamiento

* 25.688

Régimen de gestión de Aguas

Decretos.-

* 831/83

Reglamenta la Ley 24.051

* 674/89

Decreto reglamentario de la Ley 13.577 de Obras Sanitarias de la Nación

* 776/92

Creación de la Dirección de Contaminación Hídrica

* 999/92

Servicios públicos de provisión de agua potable y desagües cloacales de competencia de Obras Sanitarias de la Nación

* 787/93

Aguas Argentinas - Contrato de Concesión

* 1.094/96

Saneamiento de la Cuenca Hídrica Matanza - Riachuelo

* 1.403/96

Instituto Nacional del Agua y del Ambiente (INA)

* 149/97

Medidas con relación a la ejecución del contrato vigente con Aguas Argentinas

* 1.167/97

Acta - Acuerdo suscripta entre el estado y Aguas Argentinas

* 962/98

Crea el Sistema Nacional de Preparación y Lucha contra la Contaminación Costera, Marina, Fluvial y Lacustre

* 1.369/99

Elaboración y aprobación del texto ordenado de las normas regulatorias concesión Aguas Argentinas

Disposiciones.-

* 79.179/90

Instrumentación para la aplicación del Decreto 674/89

Resoluciones.-

* 231/93

Fija el límite de carga contaminante ponderada total (LCPT)

* 242/93

Normas para el vertido de establecimientos industriales y/o especiales.

* 315/94

Standards de calidad para los vertidos líquidos directos a cuerpos de agua.

* 250/94

Establece categorías de generadores de residuos líquidos.

* 634/98

Objetivos de calidad ambiental para las costas del Río de la Plata y del Río Matanza - Riachuelo.

* 963/99

Igualar los valores de los límites transitoriamente tolerados con los valores de los límites

* 97/01

Manejo sustentable de barros de establecimientos de tratamiento de efluentes líquidos

Pub.: abr/03